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El ruido humano es ajeno al instinto de las ballenas jorobadas

EP | Un estudio de la Universidad de Queensland descubrió que las ballenas jorobadas cantan más fuerte cuando el viento es ruidoso, pero no tienen la misma reacción ante los motores de los barcos. La líder de investigación, la doctor Elisa Girola, de la Facultad de Ciencias, dijo que esta peculiaridad de la evolución de […]

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EP | Un estudio de la Universidad de Queensland descubrió que las ballenas jorobadas cantan más fuerte cuando el viento es ruidoso, pero no tienen la misma reacción ante los motores de los barcos.

La líder de investigación, la doctor Elisa Girola, de la Facultad de Ciencias, dijo que esta peculiaridad de la evolución de las ballenas podría tener consecuencias para la reproducción y el comportamiento.

«Las ballenas jorobadas evolucionaron durante millones de años con el ruido de fuentes naturales, pero el ruido de las embarcaciones fabricadas por el ser humano es ajeno a sus instintos», dijo Girola.

«Es un hallazgo sorprendente dado que el ruido del motor tiene un rango de frecuencia similar al del viento. Es posible que las ballenas estén detectando otras diferencias, como que el ruido del viento es de banda ancha y lo mismo en grandes áreas, mientras que el ruido de los barcos es generado por una fuente de un solo punto con picos específicos de frecuencia.

«Todavía no sabemos si esta falta de respuesta al ruido de los barcos está haciendo que las ballenas se comuniquen con menos eficacia o dificultando las prácticas de reproducción. El canto de las ballenas jorobadas macho probablemente se usa para mediar en las interacciones reproductivas, pero no podemos decir si el ruido de los barcos está interfiriendo», explicó en un comunicado.

Los datos de audio para el estudio se recopilaron a finales de 2010 frente a la playa de Peregian en Queensland, durante la migración hacia el sur de las ballenas desde las áreas de reproducción en la laguna de la Gran Barrera de Coral hasta las áreas de alimentación en la Antártida.

Los cantos de las ballenas se grabaron utilizando un conjunto acústico de cinco boyas de hidrófono, que enviaban señales a la playa. Se introdujo un barco de pesca de 19 metros para producir ruido de barcos.

Los investigadores dicen que es posible que las ballenas jorobadas estén usando otras estrategias para compensar el ruido de los barcos.

«Incluso con un bote de 19 metros haciendo ruido, las ballenas simplemente no cantaron más fuerte», dijo Girola.

«Están sucediendo algunas cosas: podrían estar usando la ‘liberación espacial del enmascaramiento’, que es la capacidad de discriminar entre señales de audio que provienen de diferentes direcciones. O existe la ‘liberación de la modulación del enmascaramiento’, que es la capacidad de discriminar entre la señal y el ruido cuando el ruido tiene componentes de frecuencia distintivos y al menos algunos de estos componentes no se superponen con la señal. Todavía hay mucha más investigación por hacer. Comprender la respuesta de las ballenas jorobadas al ruido es importante para desarrollar políticas de mitigación de las actividades humanas en el mar.

La investigación se publica en Proceedings of the Royal Society B.

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